10亿美元!软银拟出售波士顿动力:现代汽车或成“接盘侠”

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据知情人士透露,日本软银集团打算将机器人制造商波士顿动力公司出售给现代汽车,目前双方正处于谈判中。交易的拟议条款将给予现代对于波士顿动力的控制权,这笔交易的估值最高达到10亿美元。这笔交易将使现代成为七年来波士顿动力公司的第三任东家。

不过,到目前为止,条款尚未敲定,交易仍可能破裂。波士顿动力公司、现代以及软银的代表均拒绝就交易谈判置评。

在通过电子邮件发送的声明中,现代公司表示,它正在“继续探索各种投资和合作机会”。波士顿动力公司表示,其工作“继续让有兴趣探索与我们公司建立更深层次商业关系的合作伙伴感到兴奋”。

系出名门,背景惊人

一路走来,波士顿动力的故事充满了曲折,它成立于1992年,最早只是麻省理工学院(MIT) 院腿部实验室的一个分支机构,而其创始人Marc Raibert也是一个典型的学院派创业者。

在早期,波士顿动力与美国军方合作密切,其研发资金大多来源于美国军方支持。因此波士顿动力的许多机器人项目最初都是基于一定的军用背景,设计之初主要考虑军用目的,技术标准和成本都以军用目标为主。

也是应美国军方要求,波士顿动力于2005年推出了一种形似狗的四足机器人“大狗”(BigDog),这款机器人可以帮助美军士兵背负装备、进行物资运输等,尤其适用在一些地形崎岖的地方。也正是这款四足机器人让波士顿动力公司名声大噪。

2013年,谷歌母公司Alphabet收购波士顿动力,明确表示不希望其参与国防工作,随后终止了波士顿动力的军事合同。这场收购使谷歌公司的业务范围由此成功涉足真正的机器人产品。

2017年,波士顿动力被Google卖给了日本软银集团,转卖原因有人认为因为波士顿动力连年亏损,也有人认为短期内商业化前景有限,另外有观点认为,波士顿动力开发的智能机器人需要大量基础性研究,而硬件所需要的开发资源比起软件更困难。

不过,作为波士顿动力的收购方,软银集团孙正义非常看好机器人的未来,他曾在2014年度软银世界大会上提出,要通过大力发展机器人将让日本的经济竞争力重回全球第一。他将机器人视为是与通信并列的软银支柱事业,并志在打造一个前所未有的机器人生态系统。

深陷商业化瓶颈,如鲠在喉

与机器人行业的任何人交谈,他们都会用三言两语来总结他们所在的行业:机器人很难。

像波士顿动力这种体量的机器人公司在制造、人力、物力等成本上付出动辄成百上千万,且短期内无法获得合理产出,如果没有持续性投入难以为继。初创企业和老牌企业往往在没有任何预警的情况下倒闭。就在去年,三家机器人公司在短短几个月内倒闭。类似困境在国内机器人技术创新型公司也屡见不鲜。

丰田研究院的行业资深人士詹姆斯·库夫纳(James Kuffner)总结了在 Facebook 上制造机器人的挑战。库夫纳写道:“这需要大量资金、坚定的领导、高技能的员工、资源和基础设施,以及优秀的产品和市场战略。更不用说完美的执行了。”

尽管波士顿动力已被公认处于世界足式机器人领域的金字塔尖,但无法回避的是,它目前仍然没办法自己养活自己。

波士顿动力公司的机器人似乎完美无瑕,但这在一定程度上是因为它们从未在喧嚣的商业环境中工作过。自1992年成立以来,该公司一直依赖美国国防部和Alphabet等财力雄厚的资助者。2013年波士顿动力被谷歌的母公司收购,由于一直没办法营利,2017年,谷歌将其转卖给日本的软银公司。

尽管孙正义坚信机器人技术的未来,借助人工智能技术,仿人型双足行走机器人在帮助人类解决问题方面具有很大潜能,比如送餐、驮物、抢险、采矿等一系列危险或繁重的工作。可惜的是,至今为止波士顿动力还未在商用领域取得明显成绩。

也许正是因为这一点,才将被软银转卖给现代汽车。

为何现代汽车会对波士顿动力感兴趣?

自从Spot机器人去年开售,目前已出现在一系列不同的应用中,包括乌克兰的切尔诺贝利、纽约警察局和远程医疗领域。波士顿动力公司还在努力提供用于仓储中心的轮式机器人,在新冠肺炎疫情肆虐之际,这无疑会吸引更多潜在买家的兴趣。

相比之下,现代公司生产的是高度实用的工业机器人,以供工厂使用。该公司对自动车辆技术和机器人技术表现出越来越大的兴趣。现代与自动驾驶技术公司Aptiv成立了合资企业Motional,目标是开发和商业化4级、5级自动驾驶系统,并在2022年将这些系统提供给出租车运营商和其他汽车制造商。

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作者: 中国机器人产业网

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